Het Brabantse Wal verhaal van... familie Akkermans

maandag 10 december 2018

Akkermans: van boerenbedrijf naar succesvolle outdoor onderneming

Het begon allemaal met een boerderij, maar inmiddels staat de familie Akkermans beter bekend om de originele activiteiten die ze bieden. Vlotten bouwen, varen, een bunker escape. Dat alles en nog veel meer… We spraken met vader Jos en zoon Jeroen Akkermans over de ontwikkelingen van hun succesvolle bedrijf dat dit jaar 30 jaar bestaat...

Vertel! Hoe is zo’n groot bedrijf ontstaan, op een plek die zo klein is als De Heen?
Jos: “Ik ben hier in 1973 komen wonen omdat ik er kon gaan boeren. Dat deed ik vervolgens altijd met veel plezier, maar op den duur kregen mijn vrouw en ik kinderen en dan ga je toch denken: hoe kunnen we voor nog meer inkomsten zorgen? Want het boerenleven was geen vetpot. Veel boeren kozen voor het houden van varkens of kippen naast hun akkerbouw. Ik vond dat niets. En dus besloot ik: een kampeerterrein, dát is leuk! We begonnen met vijf kampeerplekken, maar al snel werden dat er 30. Er kwamen gasten vanuit het hele land op ons terrein af, en op den duur vroeg ik me hardop af: wat willen al die mensen uit Amsterdam, Enschede en ga zo maar door hier nog meer dan alleen maar hun tent wegzetten? Zo ontstond het idee voor kanoverhuur. Daarna boogschieten, een tipitent… Dat was het begin van de outdooractiviteiten.”

Jeroen: “Mijn broers en ik groeiden op te midden van het bedrijf. Wij hebben dat altijd als ontzettend leuk ervaren. De meeste kinderen hebben ouders die naar hun werk gaan; onze ouders waren juist altijd in de buurt. En we hadden steeds nieuwe vriendjes op de camping. Mijn broer en ik bouwden soms ons eigen winkeltje op de camping, waarmee we aardappelen van het land verkochten aan de gasten. Ik denk wel dat ik door mijn ouders die ondernemersgeest heb ontwikkeld.”

Wist je van jongs af aan dat je het bedrijf zou overnemen met je broer?
Jeroen: “Nee, eigenlijk helemaal niet. Ik wilde juist gewoon een studie volgen, dus ik besloot internationale bedrijfskunde te studeren. Na mijn studie heb ik twee jaar bij een bank gewerkt, maar ik merkte al vrij snel dat ik iets miste. Bij de bank ben je een van de velen, als jij er niet bent draait de boel rustig door. Ik wilde juist meer van betekenis zijn, meer voldoening uit het werk halen. In september 2008 heb ik daarom de sprong gewaagd en me in het bedrijf van mijn ouders gevoegd. Samen met mijn broer Robbert.”

Jos: “Wij hebben onze kinderen nooit gepusht dit te doen. Ze mochten doen wat ze zelf wilden. Maar hoe ze het bedrijf nu draaiende houden samen, terwijl ze toch zo verschillend zijn, vind ik als vader natuurlijk fantastisch om te zien. Ja, daar ben ik echt trots op.”

Wat maakt jullie bedrijf zo succesvol?
Jos: “Ik denk dat we steeds vrij vooruitstrevend zijn geweest met onze ideeën. Zo hadden wij met onze kampeervlotten in 1999 als een van de eersten in Nederland het fenomeen ‘bijzonder overnachten’ te pakken. Nu zie je niet anders dan originele overnachtingen overal in het land, maar toen was het echt nog uniek. Daar hebben we ontzettend veel publiciteit mee gegenereerd en prijzen mee gewonnen.”

Jeroen: “Hetzelfde gebeurde met onze escape room, de bunker escape. Ook daarmee waren we weer een van de eersten in het land. Een vriend van me was naar de allereerste escape room van Nederland geweest en zei tegen me: ‘dat moet jij ook doen!’ Hij had gelijk. Samen met Robbert bedacht ik dat een van de bunkers hier een te gekke plek voor zou zijn, door er een militair thema aan te koppelen. We kropen erin, hebben daar op de grond gezeten en onze plannen uitgedacht. Ook dat bleek meteen een groot succes.”

Jos: “En verder trekken we met ons bedrijf gewoon een heel breed publiek aan. Van schooljeugd tot bedrijfsuitjes en gezinnen; jong en oud door elkaar. Zo’n breed publiek maakt het bedrijf soms ingewikkeld, want wie is nou precies je doelgroep? Waarop moet je focussen? Anderzijds is het in de crisis ook onze redding geweest. Bedrijven hadden ineens geen geld meer voor bedrijfsuitjes, dus die inkomsten vielen weg. Maar we hadden nog wel de inkomensstroom van particulieren, van gezinnen.”

Hebben jullie nog ambities voor de toekomst?
Jeroen: “Vijf jaar geleden hebben we ook Beneden Sas aan ons bedrijf toegevoegd. Daar kunnen mensen trouwen op hun eigen eilandje. Dat is toch weer even spannend, zo’n tweede locatie. Maar zolang je nieuwe dingen niet probeert, weet je niet of het een succes wordt. Zo staan wij altijd in onze onderneming. Soms moet je risico’s nemen, vaak financieel, om erachter te komen of iets aanslaat. Wij volgen daarin altijd ons onderbuikgevoel. En ergens denk ik altijd: wat is het ergste wat er kan gebeuren? Meestal vallen de risico’s wel mee. Maar je moet durven ondernemen. Wat het volgende project wordt weten we nog niet. Maar stilzitten is in elk geval niet zo ons ding!”